Clarence Clemons, la espiral sónica del rock

Cuando realicé mi entrada sobre la magnífica Bobby Jean de Bruce Springsteen -en la que se relata un buen pedazo de mi vida- dejé escrito y prometí que algún día le rendiría un merecido tributo a Clarence Clemons, el que fuera saxofonista de la E Street Band durante tantos años. Lo prometí. Y ya sabemos lo que significa eso. The Big Man fue uno de los miembros más emblemáticos de la banda, de los más carismáticos y llamativos también. Sus magníficos solos de saxo tenor -también ejercía de percusionista y hacía voces- quedarán sin duda entre los más bellos, potentes y mejor ejecutados de la historia del rock. Con su enorme envergadura física, sus soplidos eran como un viento huracanado tanto en estudio como sobre los escenarios, y esos solos quedarán como espirales de sonido llenas de fuerza. Además aportaba una considerable dosis de show y de comicidad sobre el escenario, especialmente en su interacción con el Boss. Lo prometí. Ésta te la debo, Big Man, so here we go…Bruce Springsteen and the E Street BandClemons sufrió un derrame cerebral el 12 de junio de 2011 y fue sometido a dos operaciones quirúrgicas, pero acabó falleciendo el 18 de junio debido a complicaciones de ese accidente cerebrovascular. Toda la parte izquierda de su cuerpo quedó paralizada, y debido a la gravedad de su situación, los miembros de la banda ya habían sido avisados para que se trasladasen a Florida, lugar de residencia del saxofonista. Además Clemons había sufrido numerosos problemas de salud en los últimos tiempos, como dos intervenciones quirúrgicas para operarle de ambas rodillas y una fusión espinal (intervención que une dos o más vertebras, para evitar que se muevan demasiado). Incluso nos cuenta la prensa inglesa que en los últimos años necesitaba descansar en el escenario sobre taburetes para poder tocar el saxo o la percusión.

Todas estas informaciones están recogidas por ejemplo en un excelente artículo de El País a raíz de su muerte. Dicho artículo repasa los inicios de este músico y cómo entró en la banda, así como el importante papel que representó en el estilo del grupo. Efectivamente, Springsteen vio con buenos ojos su incorporación a esa primigenia banda, ya que le permitía ampliar su paleta musical con ese instrumento de viento y acercarse a estilos mucho más negroides como el soul, el funky o el rhythm & blues. Este extremo se aprecia perfectamente por ejemplo en dos conocidos temas del de New Jersey: El Tenth Avenue Freeze-Out (álbum Born to Run) y el Sherry Darling (álbum The River). Según nos cuenta El País:

“Sus solos al saxo fueron algo más que un magnífico adorno musical: el saxofón de Clemons marcaba el horizonte en el mejor y más pletórico rock’n’roll de Springsteen, ensanchaba el alma, simbolizaba, en definitiva, la esperanza.”

Aquí tenemos un emotivo y hermoso reportaje emitido por la NBC Nightly News el 20 de junio del 2011. Acabo de verlo por segunda vez y realmente me emociona. Lo siento por los que no entiendan nada de inglés, pero los que lo entiendan o por lo menos en parte, captarán la esencia de lo contado y que estamos no solo ante una prolongada relación musical y profesional, sino ante la historia de una gran amistad. Ellos dos fueron blood brothers, y el gran hombre fue the rock in the rock and roll band. Acerca de su partida, una fan le dice a cámara, llena de tristeza: Es el final de una era…

Entre mis modestas recomendaciones para los interesados, debo citar también la entrada en español en la wikipedia sobre Clemons, donde se sintetiza toda su trayectoria personal y profesional. ¿Y cómo se conocieron ambos monstruos de la música? Desde luego, sobre la E Street Band y el Boss circulan numerosas leyendas e historias. Divertida e interesante la que nos relata el citado artículo de El País, aunque después se matiza que se conocieron en el circuito musical nocturno de New Jersey:

“Según la leyenda, fomentada por él mismo y Springsteen, ambos se conocieron a principios de los setenta una noche lluviosa y con viento en la que Clemons apareció entre la niebla del paseo marítimo de Asbury Park, vestido con traje blanco y con su saxo. Tanto Springsteen como Steve Van Zandt, guitarrista de la E Street Band, pensaron que ese gran hombre iba a robarles. Pero Clemons solo quería tocar con ellos.”

Efectivamente, la wikipedia da la réplica y nos explica cómo entraron en contacto ambos músicos, en palabras del propio Clemons:

“Una noche estábamos tocando en Asbury Park. Había escuchado que The Bruce Springsteen Band estaban en un club cercano llamado The Student Prince y en un descanso fui hasta ahí. En el escenario, Bruce solía dar diferentes versiones de esta historia, pero yo soy un baptista sureño, recuerda, de modo que esta es la verdad. Era una noche lluviosa, y cuando abrí la puerta voló de sus goznes. La banda estaba en el escenario, pero mirándome en el marco de la puerta. Y quizás eso hizo que Bruce se pusiera nervioso porque dije: “Quiero tocar con tu banda”, y él dijo: “Desde luego, haz lo que quieras”. La primera canción que hicimos fue una versión primeriza de “Spirit in the Night”. Bruce y yo nos miramos y no dijimos nada, simplemente sabíamos. Sabíamos que éramos el eslabón perdido que faltaba en nuestras vidas. Él era lo que yo estaba buscando. En cierto modo no era más que un niño escuálido. Pero era un visionario. Quise seguir sus sueños. De modo que desde entonces fui parte de la historia.”

Otro hermoso y emotivo vídeo de tributo al saxofonista…

Clemons nació en Norfolk, Virginia, en el seno de una familia donde se pensaba que el rock’n’roll era cosa del diablo. Su padre era dueño de un mercado de pescado y su abuelo predicador baptista, así que ya sabemos cómo desde niño la música gospel empezó a formar parte de su vida. También le influirían el R&B de los cincuenta y algunos ilustres saxofonistas de la época. Le regalaron un saxo barítono, que acabaría cambiando por uno tenor, y recibió clases de música. También tocó en una banda de jazz en la escuela. La música ya era su gran amor desde el principio. En la universidad le aconsejaron que se dedicara al fútbol americano, dada su enorme corpulencia, y de hecho empezó una tímida carrera como jugador, que se vio truncada al sufrir un grave accidente de tráfico. Pero, a pesar de todo esto, “siempre llevaba el saxo en el maletero de su coche para, como él mismo contaba, buscar cualquier buen momento para poder tocarlo. Era su verdadera pasión.”

Las canciones de Springsteen donde Clemons toca el saxofón son numerosas, y no las voy a enumerar aquí. He estado visionando vídeos y buscando. Algunos de ellos sí que recogen la parte en que Clemons realiza su solo, pero al no hallar demasiado en ese sentido -o con mala calidad de sonido- no hay más remedio que poner los vídeos enteros. Cosa que a mí no me importa en absoluto, porque he disfrutado como un enano rememorando imágenes. Y escuchando de nuevo grandísimos temas del Boss, porque está claro que repasar algunos de los solos de Clemons supone revivir algunas de las mejores canciones de toda la carrera del Boss. Tal es el caso de este Tenth Avenue Freeze-Out -aquí en Tempe, Arizona, año 1980-, que como he señalado es un tema muy orientado hacia la música negra. Sencillamente impagable este vídeo, cúanto espectáculo, cúanta energía y cúanto rock and roll hay aquí…

Estando en la Universidad de Maryland, Clemons formó su primera banda, The Vibratones, que duró hasta 1965. Tiempo después entraría a formar parte de la banda Norman Seldin & The Joyful Noyze, y fue en esa época que contactó con Springsteen: Esa lluviosa noche en que la puerta voló de sus goznes tuvo lugar en 1971. Bruce grabó su primer álbum en 1972, y cuando decidió incluir un saxo en los temas Blinded by the Light y Spirit in the Night, pensó en Clemons. Una primigenia E Street Band se gestó y salió de gira y el saxofonista dejó de compaginar ambas bandas para debutar con la de Springsteen en octubre de 1972.

El solo de saxo del tema Jungleland es sin duda de los más bellos y celebrados…

Clemons también desarrolló una actividad musical al margen del Boss y su banda. Por ejemplo ofreció conciertos con grupos como Grateful Dead y Ringo Starr & His All-Starr Band, colaboró con artistas como Aretha Franklin, Jackson Browne, Ian Hunter, Carl Perkins, Zucchero, Joe Cocker o Roy Orbison, o en los proyectos de sus compañeros de grupo Little Steven y Nils Logfren. Destacada fue su intervención en los discos de Gary U. S. Bonds, artista apoyado y producido por Springsteen, y llegó a tener su propio grupo, que se llamaba The Temple of Soul…clarence-clemons-live-in-asbury-park-cd…y que compaginó con los descansos de las giras y grabaciones de la E Street Band. Aparte de todo esto, inició una carrera en solitario en 1983 sin por ello abandonar la banda de Springsteen, editando varios discos.

Merece la pena detenerse en la figura de Gary U. S. Bonds por unos minutos…gg…figura veterana y legendaria de la música -ya tiene 77 años-, dedicado al rhythm and blues y al rock and roll. Una muy prolífica carrera que empieza mucho antes que la del Boss, pero de alguna manera éste último -son amigos personales- le rescata del olvido, le produce, presta canciones y a casi toda la E Street Band para relanzar su carrera con dos álbumes, Dedication (1981) y On the Line (1982).

Tema “This Little Girl”, (Dedication) compuesto por Springsteen. ¿Quién toca ahí el saxo? Adivina adivinanza…

Tema “Out of Work” (On the Line), excelente, magnífico y con mucho sonido negroide, también compuesto por Springsteen. ¿Quién toca ahí el saxo? Adivina adivinanza…

Aquí tenemos a Clemons junto a Jackson Browne en el tema You’re a Friend of Mine, que es realmente bonito y pegadizo y nos regala un gran sonido…

Colaboró en algunos temas del disco Born This Way de Lady Gaga, acercándole a otro tipo de público. El tema más destacado es este The Edge of Glory. Aquí está la parte del solo…

Como músico de sesión junto a Aretha Franklin, en el tema Freeway Of Love

Volviendo a la órbita springsteeniana, otro de sus solos más famosos es el de Sherry Darling

El siguiente vídeo es realmente sensacional, y se centra en la figura de Clemons para rendirle tributo. Quiero aprovechar esta entrada también para expresar mi sincero agradecimiento a esos internautas anónimos que editan y suben vídeos tan maravillosos como éste…

En el año 2012 se anunció que el sobrino de Clarence, Jake Clemons, entraría a formar parte de la banda tocando el saxo y desempeñando el rol que hacía su difunto tío. Esto ocurrió con el anuncio de la gira del disco “Wrecking Ball”. De todas formas Jake entró junto con una sección de viento de en total 5 personas, que incluía también a otro saxofonista, Ed Manion, un miembro original de los Southside Johnny and the Asbury Jukes. Jake ya era un saxofonista con experiencia en aquel momento y había sido invitado a tocar con la E Street Band en diversas ocasiones, de ahí que podamos ver imágenes como ésta…jakeclemonsLa decisión de escoger a Jake como sustituto de Clarence es una gran elección, porque parece sobradamente capacitado. Existen muchos vídeos de Jake Clemons ejecutando los míticos solos que convirtieron en leyenda a su tío. Lo que hablábamos de la era de internet. Un vídeo como el siguiente hubiera sido impensable hace unos años: Jake tocando casi para nosotros solos el mítico solo de Sherry Darling, todo un lujo que es de agradecer…

Sin pretenderlo, esta entrada también rinde homenaje indirectamente a la trayectoria del Boss y a algunas de sus grandísimas canciones. Parece casi inevitable. Algunas veces he teorizado de lo que sería para mí una canción perfecta, y sin duda The Promised Land lo es. Un tema de extraordinaria belleza y perfecto en todos sus elementos y partes. Al hermoso solo de guitarra le sigue el de saxo. Temazo que no me cansaría de escuchar. Ahí les tenemos en una actuación dada en 1978…

Turno para el tema Badlands, perteneciente también al extraordinario álbum Darkness on the Edge of Town, el que considero el disco más compacto e impecable del Boss si miramos el conjunto de sus canciones. Como en el anterior tema, tras el riff de guitarra se empalma el solo de saxo. Clemons sale al escenario como una bestia parda, imponiendo con su presencia física y sus soplidos. ¿Qué se puede decir de esta actuación? Interpretación perfecta, actitud perfecta, entrega y energía apabullantes, sonido perfecto. Sí, habrá muchos artistas, canciones y estilos, pero esto es ni más ni menos que el rock en su expresión máxima. Todavía no acabo de entender a los que de una forma u otra relativizan la figura del Boss, francamente. Año 1980, en la Arizona State University…

Y así terminamos este extenso homenaje. Una vez más, estas entradas -aunque largas- no pretenden ser detalladas y exhaustivas reseñas biográficas. Hemos repasado los inicios y trayectoria de Clemons con la banda que le encumbró y también sus proyectos al margen, pero por encima (si me pongo a buscar a fondo saco 5 veces más información). Podría ponerme a explicar que el gobernador de Nueva Jersey hizo ondear en todo el estado las banderas a media asta en señal de duelo cuando Clarence murió. O explicar las largas colas de aficionados que se formaron en los exteriores del funeral y homenajes…clemons_memorial_at_pony_400O transcribir íntegro el emotivo parlamento que Bruce realizó en el funeral del gran hombre, ensalzando su amistad o su amor por la música. O narrar los detalles de homenaje que tuvieron distintos artistas (Bono, Bon Jovi, Lady Gaga…) en diversas actuaciones. Por cierto, hay un emotivo vídeo en YouTube de una actuación de la E Street Band en el estadio de San Siro, año 2013: Al final del Tenth Avenue Freeze-Out se proyectan imágenes de Clarence Clemons en las pantallas gigantes, para rendirle tributo (“And the Big Man joined the band” es una de las frases de la canción). Una durísima pérdida para la banda, y más si recordamos que en el 2008 había fallecido el organista Danny Federici.

Aquí está el tema Born to Run, interpretado en el año 2009. También contiene uno de los solos más alucinantes y hermosos en toda la carrera del saxofonista desaparecido. Un tema ya inmortal que es todo un himno del rock. Pocas canciones he escuchado tan grandes, tan bellas, tan épicas…

Clarence Clemons…sus espirales de notas llegan hasta nosotros y nos han transmitido tantas cosas…Espirales que ascienden alto, muy alto…

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(The E Street Band, de izquierda a derecha: Nils Lofgren, Roy Bittan, Steven Van Zandt, Max Weinberg, Patti Scialfa, Bruce Springsteen, Clarence Clemons, Danny Federici y Garry Tallent)

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(Con la primera formación de la E Street Band, agosto de 1973: Garry Tallent, Dave Sancious, Vini Lopez, Bruce Springsteen, Danny Federici y Clarence Clemons)

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11 respuestas a Clarence Clemons, la espiral sónica del rock

  1. evavill dijo:

    Qué entrada más bonita. Creo que no debe de haber nadie amante de Bruce al que no le guste Clarence Clemons. No sólo por su música maravillosa, también por su personalidad. Y la relación entre él y Bruce era de lo más entrañable.

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    • Gracias, de verdad. Sentía que se la debía al Big Man, porque su muerte me dolió mucho. Sí, un músico fantástico y todo un showman. Hay que ver cómo pasa el tiempo, implacable -lo digo por verle a él y a Bruce tan jóvenes- y hace mella en todos nosotros. Pero ése sería otro cantar. Besos con sonido de saxofón.

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  2. lrotula dijo:

    Bruce y Clarence eran una unidad musical indiscutible e irrepetible.

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  3. Julia Fern dijo:

    Francamente espectacular tanta información. La verdad, tengo tan asociado el nombre de Clarence al de Springsteen que nunca me había planteado que tuviera una trayectoria musical ajena al boss. Así que he alucinado sobre todo al descubrir que es la voz que acompaña a Jackson Browne en ese You’re a friend o mine… si recuerdo haber visto ese vídeo un montón de veces, pero será que de aquella no sabía quién era!!

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    • Sí, también tuvo una carrera musical propia, en la que incluso cantaba. De hecho me compré un disco suyo en su momento, se llama “Rescue”. La verdad es que este “You’re a friend of mine” es un muy buen tema de pop-rock, suena de coña. Otros músicos “a la sombra” del Boss también tienen discos propios, pronto tendréis noticias en ese sentido…

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  4. Raúl dijo:

    Me uno a este homenaje tan generoso: imágenes, vídeos y todo tipo de informaciones que muestra a las claras tu admiración por este músico y por Bruce. Me imagino que los directos del Boss ya nunca han sido igual desde el fallecimiento del saxofonista. Saludos.

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    • Realmente un gran músico y toda una pérdida para el rock y la banda. Qué le vamos a hacer, es triste y doloroso pero a la vez una muestra clara de que “the show must go on”, que es lo que él hubiera deseado. Como dijo Bruce, tuvo una vida maravillosa. De hecho después estuve pensando, porque es un enorme saxofonista, que no conozco a otros de su talla en el ámbito del rock, y tiene que haberlos, sin entrar en el jazz y toda la música negra. No estoy muy ducho en el tema.

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      • Raúl dijo:

        Ahora mismo me acuerdo de John Helliwell (Supertramp), Bobby Keys (Rolling Stones, George Harrison, etc.), Scott Page (Pink Floyd y otros grupos), Mel Collins (Kink Crimson, Camel, etc.), …

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        • Pues sí, es gracioso, me reí solo, porque en el primero que pensé es en el saxofonista de Supertramp. Scott Page es bastante conocido, cierto. Otro que me suena mucho, acabo de buscarlo, es David Sanborn, pero es más de jazz. También están los famosos hermanos Marsalis, pero Wynton es trompetista mientras que Brandford multiinstrumentista, saxo incluido. También me vienen a la cabeza algunos solos de saxo del grupo Foreigner, pero de esto hace mucho tiempo…Saludos.

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  5. Pingback: Bruce Springsteen. “Born to Run” – La Guitarra de las Musas

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